Частната аерокосмическа компания SpaceX изпълни един от ключовите тестове на NASA, който ще й позволи да превозва астронавти от и до Международната космическа станция. 

Мисията представляваше симулация на отказ по време на полет - сценарий, при който капсулата с хора на борда трябва да се отдели от авариралата ракета и да се върне на Земята без опасност за екипажа. 

Мисията започна с изстрелването на капсула Crew Dragon без екипаж от Космическия център на NASА в ейп Канаверал във Флорида. Ракетата-носител е Falcon 9, за която това беше четвърти (и последен) полет за последните 2 години. 

"Умишлено предизвикваме авария на носещата ракета, за да проверим дали системата ни за отказ работи. Това е много по-различен модел от обичайния ни начин за изпълнение на мисии", казва Кейти Лудърс, ръководител на Програмата за комерсиални полети на NASA. 

NASA прекрати програмата си за космически совалки, превозващи хора до Международната космическа станция, през 2011 г. с намерението да прехвърли тази дейност на частния сектор. За изпълнители на тази поръчка бяха избрани SpaceX и Boeing. Двете компании разработиха свои космически кораби, които трябва да могат да носят човешки екипажи - Crew Dragon на SpaceX и CST-100 Starliner на Boeing. Тези капсули би трябвало да са основните средства за превоз на астронавти на NASA. 

Първата безпилотна тестова мисия Crew Dragon беше изстреляна от SpaceX през март 2019 г. и успешно се прикачи на МКС. Изпитанието за отказ по време на полет обаче беше отложено, тъй като капсулата се взриви по време на наземен тест. Проверката на причините за инцидента отне няколко месеца, преди SpaceX да премине към новата фаза на изпитване на технологията. 

През 2019 г. Boeing също направи опит да изпълни теста за ефективност на Starliner, но капсулата не успя да се скачи с космическата станция по план заради софтуерна грешка.

Независимо от временните препятствия SpaceX и Boeing планират да изпратят първите си мисии с хора до МКС до края на 2020 г. Преди това да се случи, двете компании трябва да докажат, че капсулите им са достатъчно безопасни за астронавтите по време на полета. 

Авариите по време на полет са рядко събитие, но се случват - последният инцидент датира от октомври 2018 г. при полета на руски "Союз" към Международната космическа станция с двама души на борда. Американецът Ник Хейг и руснакът Алексей Овчинин бяха върнати на Земята без наранявания благодарение на задействаната система за сигурност. Затова NASA иска да гарантира, че ако това се случи при полети на Falcon 9, хората на борда на капсулата няма да пострадат. 

За да пресъздаде максимално точно реалните физически условия, тестовата мисия повтаря траекторията, по която Crew Dragon би се придвижила към МКС. 

За разлика от нормалния полет - инженерите на SpaceX предварително са програмирали капсулата да се отдели от ракетата малко след постигането на максималния аеродинамичен натиск върху ракетата Falcon 9. 

В този момент се задействат 9 вградени в капсулата двигателя, наречени SuperDracos. Ако космическият кораб установи нередности по време на полета, той пуска резервните двигатели, а те изтласкват капсулата настрани от горящата ракета. Когато тя се измести на безопасно разстояние, се активират парашути, които позволяват сигурното й приземяване - в случая кацането стана в Атлантическия океан на около 30 км от бреговете на Флорида, близо 9 минути след излитането на ракетата. 

Подробният анализ на изпълнението на теста ще бъде направен в близките дни, но на пръв поглед всичко изглежда по план. Новата изпитателна мисия - този път с двама астронавти на борда - ще може да бъде изпълнена едва след проверката на всички данни от полета на 19 януари. 

В случай че и последното изпитание премине успешно, официално NASA ще разреши на Crew Dragon да транспортира екипажи до Международната космическа станция.