Снимка: © facebook.com/KikoDontchev

На 30 май за първи път частна компания изпрати астронавти в Космоса, а до Илън Мъск, отправил поглед към звездите, за да проследи капсулата Crew Dragon, стоеше един българин.

Кирил Дончев е част от българската следа, която сътвори история в 22:22 ч. в събота. Той е директор на наземни операции и подготовка за изстрелване в SpaceX, като работи в компанията на Мъск от 9 години и 11 месеца.

Кико, както го наричат в САЩ, е завършил университета в Мичиган и още преди 7 години разказва пред списанието The Michigan Engineer, че никога не си е представял, че някога ще работи като инженер на космически кораби. Това обаче се случва и днес българинът заема важна позиция в SpaceX, след като години наред се катери в йерархията.

От 2004 до 2008 Дончев учи за бакалавърска степен по Аерокосмическо инженерство в Мичиганския университет, а след това получава и магистърска степен. Преди 14 години попада в света на НАСА. В продължение на 4 месеца работи като студент-изследовател в центъра „Джон Глен“ в Кливланд, Охайо. 

Основните му задължения там са около експеримента MISSE 6, който изследва ефектите от дългото излагане в космическа среда.

Организира, почиства и подготвя оборудването за полета, а в същото време добива „ценен опит в инженерството, развивайки умения в дизайна“, както самият той споделя в профила си в LinkedIn.

В началото не всичко е било розово за Кико, който е от Ан Арбър, щата Мичиган. Един ден в университета пита преподавателя си по космическо инженерство Джейми Кътлър: „Защо не ме харесваш?“. А отговорът е изненадващ: „Защото не правиш нищо“.

„Това наистина подпали огън под мен“, разказва Дончев за списанието The Michigan Engineer през 2013. 

До онзи момент българинът участва дейно в създаването, планирането и поддръжката на новата сателитна програма M-Cubed, но проектът не позволява на изследователите да оберат плодовете на труда си. Коментарът на преподавателя кара Кико да започне да се занимава с производство и променя напълно живота му.

Кирил Дончев започва стаж в Сателитния център за развитие на Boeing, където прекарва година и осем месеца. В периода 2009 - 2010 е системен инженер във Флорида по проекта RAX-1. Той представлява изграден от студенти наносателит, използван за йоносферно проучване. Излита успешно през 2010, а година след това е последван от RAX-2.

За сателита RAX той създава нова батерийна система. „Беше нещо, което никога преди не бях правил, но през следващата година научих основите на електроинженерството - изграждайки батерии“.

Освен това Дончев продължава да работи по сателитния проект M-Cubed и интересът на НАСА към него се увеличава постепенно. За проекта е осигурен 1 милион долара бюджет и сателитът става първият малък изкуствен спътник, изграден по стандарта CubeSat, който е тестван от космическата агенция за основни мисии.

Според Кирил това е част от предимството да си студент в Мичиган – винаги можеш да постигнеш целите си, ако концентрираш всички свои сили и умения в тях.

„Това е като голямото черно платно, което вселената ти предоставя и ти казва: „Нарисувай каквото поискаш. Никой няма да ти се ядоса“, споделя той.

Кариерата на Кико Дончев навлиза в своята ключова фаза през 2010 г., когато започва работа за SpaceX. Първоначалните му задачи са в Хоутърн, Калифорния, където в продължение на 2 години и 7 месеца е системен и тестов инженер в проект за разработване на литиево-йонна батерия. 

След това е повишен за мениджър на проекта „Dragon“ в Калифорния, но през 2017 се мести в Кейп Канаверал, Флорида, където е мениджър наземни операции. Там прекарва над година в изпълнение на подготвителните дейности преди изстрелването на ракетата „Dragon“.

Година по-късно Кико Дончев вече е главен мениджър на проекта, а от октомври 2019 е директор. Така стига до момента, в който заедно с основателя на SpaceX Илън Мъск гледа успешното изстрелване на ракетата Falcon 9, която изпрати Дъг Хърли и Боб Бенкин към Международната космическа станция.

„Това, което най-много харесвам относно SpaceX, е екипът“, споделя Кико преди 7 години. „Абсолютно невероятен е. Групата, която развихме, е страхотна. Чувстваш, че можеш да направиш всичко, ако имаш умни хора около теб“.

В неделя Доналд Тръмп се завърна в „Кенеди Спейс Център“, за да гледа на живо мисията Demo-2. И други американски президенти като Барак Обама са гостували на SpaceX, за да се уверят в качеството им на работа – на една от снимките, която Обама споделя в Twitter, Кико Дончев e рамо до рамо с държавния глава, управлявал от 2009 до 2017.

В компанията на Илън Мъск има и още един българин – Орлин Велев. Той е част от екипа, отговарящ за структурната стабилност на корабите. Започва работа в SpaceX преди три години, след като завършва машинно инженерство в университета „Джорджия Тех“, а после защитава докторантура по компютърни науки.

Приятно е, че зад успешната мисия на астронавтите Боб Бенкин и Дъг Хърли, които се изстреляха към Международната космическа станция, стои и труда на българи.

Мисията бележи първото изпращане на астронавти в орбита от NASA от 2011 година насам. След Atlantis космическата агенция "пенсионира" всички свои совалки и така единственият път към Космоса остана руският Soyuz. Фокусът върху мисията е голям, тъй като това е първият случай, в който космическата агенция използва частна компания, за да изпрати екипажа си в Космоса.

Днес Кирил Дончев и професорът от Мичиганския университет се шегуват с онзи коментар, че Кико „не прави нищо“. Двамата стават приятели, а онзи момент преобръща живота на българина.

„Получих работата си само заради проекта CubeSat. Ако не се бях включил, щях да правя нещо съвсем различно и SpaceX нямаше да ме наеме“, споделя Кирил Дончев.

Прочети