NASA официално обяви своя план за завръщане на луната до 2024, който ще бъде на стойност 28 милиарда долара. Като част от програмата, наречена Artemis, космическата агенция ще изпрати мъж и жена на лунната повърхност – това би означавало, че за първи път хора ще стъпят на повърхността на спътника от 1972 насам, а в същото време първата жена ще бъде изпратена на подобна мисия.

Това е голямата цел на NASA. В проекта ще участват частни компании и международни партньори като Европейската космическа агенция (ESA), както и космическите агенции на Япония, Канада и Австралия. Мисията е финансирана от американското правителство, но успехът ѝ зависи от това дали и кога Конгресът ще отпусне общо 3,2 млрд. долара за изграждане на система за кацане.

Астронавтите ще летят в капсула, подобна на тази от мисиите „Аполо“. Нейното име ще бъде „Орион“, а ракетата, която ще я изстреля, се казва SLS.

"28-те милиона долара представляват средствата, които ще се изразходят в следващите четири години за програмата Artemis. Те включват спонсориране на SLS, на „Орион“, на системата за кацане и, разбира се, скафандрите – всички тези неща са част от Artemis“, каза администраторът на NASA Джим Брайдънстин.

„Бюджетът, който сме заявили пред Сената сега, включва 3,2 млрд. долара до 2021 – за системата за кацане. Изключително важно е да се снабдим с тези над три милиарда“, отбеляза още той.

Камарата на представителите вече гласува проект, по който ще се отпуснат 600 милиона долара, но космическата агенция ще се нуждае от много повече, за да разработи програмата напълно.

„Искам да съм ясен – изключително сме благодарни на Камарата на представителите, които по безпристрастен начин решиха, че спонсорирането на система за кацане е важно – за това са тези 600 милиона. Също така е факт, че ние настояваме за пълните 3,2 млрд. долара“, повтори за пореден път Брайдънстин.

През юли миналата година той даде интервю пред CNN, в което обяви, че първата жена астронавт, която ще стъпи на Луната през 2024, ще бъде „някоя от доказаните, летели в космоса жени“. Добави, че едно от изискванията е тя да е била на Международната космическа станция дотогава.

По време на интервюто му имаше 12 жени астронавти. Сега към тях се присъединиха още пет – те завършиха тренировъчната академия на NASA по-рано през годината. Но все още остава неясно дали някоя от тях ще успее да спази критериите, за да се присъедини към Artemis.

Брайдънстин се надява да избере членовете на екипа поне две години по-рано от началото на първата от серията мисии. Този месец NASA публикува нов документ, който описва Фаза 1 на проекта – безпилотен тестов полет около Луната. Artemis-1 трябва да се проведе през есента на 2021 г. Директорът на космическите полети Кати Лудерс каза, че мисията ще продължи около месец и ще тества всички най-важни системи. Добави, че този полет ще намали рисковете за Artemis-2, който ще повтори същия маршрут, но с астронавти в капсулата.

Към мисията бе добавен и нов тест. Когато „Орион“ се отдели от ракетата SLS – процес, познат като междинно криогенно задвижване – астронавтите ръчно ще пилотират космическия кораб. Тази фаза е много важна и е нужно пробите да минат безпроблемно. Тя ще покаже качествата на „Орион“, както и работата на неговия софтуер и хардуер.

Artemis-3 ще бъде първата мисия, която ще изпрати астронавти на лунната повърхност, откакто последно „Аполо 17“ го стори преди 48 години. NASA вече е осигурила 967 милиона долара на няколко компании, които работят по дизайна на кацащия апарат.

Плановете на космическата агенция до края на десетилетието са да изгради база за астронавти на Луната, наречена Artemis Base Camp, която трябва да разполага с цялата нужна инфраструктура за изследване на земния спътник. Учените искат да отделят вода от Южния полюс на Луната, защото потенциално тя може да се използва за ракетно гориво там, което да е по-евтино от пренасяното от Земята.